Foto: FNG

Het FNG-vervolgverhaal: bent u nog mee?


Modegroep FNG weet volgende week of het uitstel van betaling krijgt: de rechtbank neemt een week om zich uit te spreken over de reorganisatie van de Brantano-moeder. Het is dan ook een complex en dik dossier, zoals uit onderstaand overzicht blijkt...

Mode

  • Doorstart voor e5 mode, geen extra winkelsluitingen
  • Het FNG-vervolgverhaal: bent u nog mee?
  • Een trend? Winkelen op afspraak werkt!

“Geen vertrouwen meer”

De ondernemingsrechtbank van Mechelen buigt zich sinds woensdag over de reorganisatie-aanvraag van FNG. De hamvraag is of de modegroep negentig dagen bescherming tegen schuldeisers krijgt, maar de rechtbank moet ook oordelen of er externe bewindvoerders komen? De vakbonden zeggen namelijk absoluut geen vertrouwen meer te hebben in het huidige management. Ook Retail Estates, dat een dertigtal winkelpanden aan Brantano verhuurt, heeft de rechtbank verzocht een gerechtelijk mandataris aan te stellen voor de dochterformule. De vastgoedeigenaar wil dat er zo toezicht komt op de geldstromen, uit vrees dat Brantano mogelijk werd leeggezogen. Hoe het tot zo’n vertrouwensbreuken is kunnen komen? We bieden even een terugblik...

De drie oprichters hadden geen ervaring in de mode- of de zakenwereld”

Foto: FNG

Te ambitieuze overnames?

De eerste kritische vragen over het groeiverhaal van FNG bereikten in september 2019 de media: de Belgisch-Nederlandse modegroep maakte bekend de Scandinavische omnichannelretailer Ellos over te nemen voor 229 miljoen euro. Dat was ruim meer dan de 180 miljoen euro die FNG (tot dan toe enkel in de Benelux actief) op dat moment zelf waard was, wat leidde tot bezorgdheden bij analisten.

De Brusselse beurswaakhond was ondertussen een eigen onderzoek was gestart naar laattijdige participatiemeldingen in het bedrijf. Voormalig CEO Dieter Penninckx liet aan RetailDetail weten dat om een routine-onderzoek ging naar aanleiding van de Brusselse beursgang van het bedrijf, op initiatief van het (toenmalige) management zelf. Toen later vragen rezen zou het management het aandeel zelf hebben laten schorsen om de nodige antwoorden uit te zoeken. Inmiddels is het aandeel sinds 11 mei geschorst...

Nieuwe vragen rezen toen in december 2019 de Belgische kledingketen e5 mode werd overgenomen door Frédéric Helderweirt, een ex-medewerker van FNG en studiegenoot van de oprichters. Beide partijen ontkennen dat FNG de keten langs deze weg zelf wilde inlijven, al lijkt het toch op eerdere overnames door de modegroep: daarbij werden noodlijdende formules eerst opgeschoond door externe ondernemers, om ze daarna als gezonde ketens zelf over te kopen.

De coronacrisis gaf de modegroep en zijn bijzonder risicovolle schuldenstrategie het finale zetje over de klif, wat FNG er onder meer deed toe besluiten de jaarcijfers van het afgelopen boekjaar pas later te publiceren.

Onduidelijke structuren en constructies

Tussendoor kende het bedrijf verschillende bestuurswissels: eind 2019 stapten de voorzitter en de CFO op om persoonlijke redenen en begin april 2020 moest CEO Dieter Penninckx zijn taken neerleggen omwille van gezondheidsredenen. In een interview zei de gewezen topman daarover dat hij fysiek op was en teveel taken werden gedragen door een te klein managementteam. Ook zou er te weinig 'corporate' expertise aan boord zijn geweest: de drie oprichters droegen toen nog steeds de titels van creatief directeur, COO en CEO, maar ze hadden geen ervaring in de mode- of de zakenwereld: het zijn alle drie ingenieurs.

Toen de jaarcijfers voor 2019 uiteindelijk in mei werden vrijgegeven, kwam het bedrijfin een stroomversnelling terecht. Naast de hoge schuldenlast (ruim 500 miljoen euro) vielen de organische omzetdaling (5,3%) en vooral het nettoverlies van 292,1 miljoen euro op. Opmerkelijk was bovendien dat auditoren daarbij voor 94 miljoen euro aan "dubieuze vorderingen" hebben afgeboekt: "een aantal complexe en internationale transacties en structuren" bleken onvolledig of onduidelijk.

Het ging concreet om beloofde volumekortingen via aankoopvennootschappen in Zwitserland en Hongkong, die de groep wellicht nooit zou krijgen. In de pers verschenen berichten over schimmige vennootschappen die gebruik maakten van de ondoorzichtigheid van de Aziatische zakelijke markt, maar volgens Penninckx was de vroegere uitbraak van de coronapandemie in China verantwoordelijk voor de moeilijkheden in de aankoopcentrale.

Foto: FNG

Hoe is het tot zo’n vertrouwensbreuken kunnen komen?”

Verlieslatende handel in aandelen

Vervolgens rezen er vragen over aandelenconstructies, waarbij FNG eigen aandelen inkocht om (deels) de overname van Ellos mee te betalen. Het bedrijf kocht toen – volgens de krant De Standaard – 1,4 miljoen aandelen aan een prijs van 32 euro per stuk van een vennootschap met nauwe banden met het bedrijf, maar uiteindelijk werden de aandelen slechts aan een waarde 14 euro per stuk ingeboekt. Het gevolg: een verlies van 25,2 miljoen euro. In het kader van die onzekerheden en vragen, moet de ondernemingsrechtbank nu beslissen over de aanvraag tot gerechtelijke reorganisatie. Het reorganisatieplan vermeldt 47 winkelsluitingen en onderhandelingen met de banken voor een schuldherschikking: daarbij zijn negentien winkels van Brantano en alle winkels van 'Boutik by Brantano', Fred & Ginger en Ginger. Het bedrijf wendt zich ook tot de Vlaamse overheid voor staatsgaranties. Een deel van de obligatiehouders heeft reeds zijn vertrouwen geschonken en gaf FNG uitstel van terugbetaling ter waarde van 30 miljoen euro. Op 16 juli komen de houders van nog 45 miljoen euro aan obligatieleningen samen.

Deel dit artikel:

Meer lezen over Retail?

Powered by Gicom